La poussière de lune donnerait le rhume des foins lunaire des astronautes »

        

Source: NASA.

        

Les futurs astronautes qui passent de longues périodes sur la Lune pourraient souffrir de bronchite et d'autres problèmes de santé en inhalant de minuscules particules de poussière lunaire.

Le sol lunaire simulé est toxique pour les cellules du cerveau des poumons et de la souris.

Jusqu'à 90 pour cent des cellules pulmonaires humaines et des neurones de la souris sont morts lorsqu'ils sont exposés à des particules de poussière qui imitent les sols trouvés sur la surface de la lune.

 

 

Les résultats montrent que respirer de la poussière toxique, même en quantités infimes, pourrait représenter un danger pour la santé des futurs astronautes voyageant vers la Lune, Mars ou d'autres corps planétaires sans air.

Risques négligés

Les agences spatiales savaient déjà que l'exposition à l'environnement spatial et la gravité zéro peuvent être nocives pour la santé humaine, mais les poussières planétaires constituent un risque supplémentaire qui a été la plupart du temps négligé.

«Il y a des risques pour l'exploration extraterrestre, lunaire et au-delà, plus que les risques immédiats de l'espace lui-même», explique Rachel Caston, généticienne à l'école de médecine de Stony Brook et auteure principale du document GéoHealth .

La poussière lunaire a provoqué des réactions similaires au rhume des foins chez les astronautes qui ont visité la lune pendant les missions Apollo. Selon Bruce Demple, biochimiste et auteur principal de l'étude, leur expérience associée aux nouveaux résultats suggère que l'exposition prolongée à la poussière lunaire pourrait nuire à la fonction respiratoire et pulmonaire.

Si la poussière induit une inflammation dans les poumons, elle pourrait augmenter le risque de maladies plus graves comme le cancer.

"S'il y a des voyages vers la Lune qui impliquent des séjours de plusieurs semaines, mois ou même plus, il ne sera probablement pas possible d'éliminer complètement ce risque", dit-il.

La lune n'a pas d'atmosphère, de sorte que son sol est constamment bombardé par des particules chargées provenant des couches supérieures du soleil qui coulent dans l'espace. Ces particules chargées provoquent une charge électrostatique de la terre lunaire, comme une accumulation d'électricité statique sur les vêtements.

'Fièvre des foins lunaire'

Lorsque les astronautes américains ont visité la lune pendant les missions Apollo, ils ont apporté du sol lunaire dans le module de commandement quand il s'est accroché à leurs combinaisons spatiales.

Après avoir respiré la fine poussière, l'astronaute d'Apollo 17, Harrison Schmitt, a décrit une réaction qu'il a appelée «rhume des foins lunaire»: éternuements, yeux larmoyants et mal de gorge.

Les symptômes ont été de courte durée, mais les chercheurs se sont demandé comment la poussière lunaire pourrait affecter la santé des astronautes à long terme et si elle pouvait causer des problèmes similaires à ceux causés par la poussière toxique sur Terre.

Des recherches antérieures ont montré que la respiration de poussières toxiques provenant d'éruptions volcaniques, de tempêtes de poussière et de mines de charbon peut causer une bronchite, une respiration sifflante, une irritation des yeux et des cicatrices de tissu pulmonaire.

Les particules de poussière peuvent s'accumuler dans les voies respiratoires d'une personne et les plus petites particules peuvent s'infiltrer dans les alvéoles, les minuscules sacs où le dioxyde de carbone est échangé contre l'oxygène dans les poumons. La poussière peut également endommager l'ADN, ce qui peut provoquer des mutations et conduire au cancer.

Pour la nouvelle étude, les chercheurs ont exposé des cellules pulmonaires humaines et des cellules cérébrales de souris à plusieurs types de simulants de sols lunaires.

Les échantillons de sol lunaire sont trop rares et précieux pour être utilisés dans des expériences quotidiennes. Les chercheurs ont donc utilisé des échantillons de poussière de la Terre qui ressemblent au sol des hautes terres lunaires et des plaines volcaniques de la lune.

Caston a cultivé les cellules dans des conditions contrôlées et les a exposées aux différents types de poussière. Elle a compté combien de cellules restaient et a mesuré si les simulants causaient des dommages à l'ADN.

Tous les types de simulant ont tué ou endommagé l'ADN des cellules dans une certaine mesure. Simulants broyés à une poudre assez fine pour être inhalés tué jusqu'à 90 pour cent des deux types de cellules – si bien que, en fait, les chercheurs ne pouvaient pas mesurer les dommages à l'ADN. Les simulants ont également causé des dommages importants à l'ADN dans les neurones de la souris.

Les chercheurs ne savent pas comment les simulants tuent les cellules, mais ils soupçonnent qu'ils pourraient déclencher une réponse inflammatoire dans la cellule ou générer des radicaux libres, qui dépouillent les électrons des molécules et les empêchent de fonctionner correctement.

 

 

        

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