Le succès pré-clinique du vaccin universel contre la grippe donne de l'espoir

On pense que la grippe est un virus très variable, capable de muter et d'échapper à l'immunité accumulée dans la population en raison de sa circulation au cours des saisons précédentes. Cependant, les saisons de la grippe ont tendance à être dominées par un nombre limité de virus grippaux distincts sur le plan antigénique et génétique. Cela crée un paradoxe, car on pense que la grippe est très variable, alors que les saisons de la grippe ne sont en réalité dominées que par quelques souches.

Les modèles mathématiques produits par le groupe du professeur Sunetra Gupta à l’Université d’Oxford au cours des 20 dernières années ont cherché à trouver une réponse à ce paradoxe. Enfin, grâce à une approche collaborative entre plusieurs départements, le groupe estime qu’ils ont la solution, comme le montre un article publié aujourd’hui dans Nature Communications.

Le Dr Craig Thompson a déclaré: «L’approche intégrée de la conception de vaccins que nous avons appliquée à la grippe peut être appliquée à d’autres agents pathogènes auparavant difficiles à traiter et pourrait révolutionner la manière dont nous développons les vaccins.

Le professeur Sunetra Gupta a déclaré: «Je pense que ce travail est un bon exemple de la manière dont les modèles évolutifs peuvent avoir un impact translationnel. Nous sommes passés d’une prévision d’un modèle mathématique à un modèle de vaccin contre la grippe universel. Le travail d’équipe exceptionnel coordonné par le Dr Thompson est ce qui a rendu tout cela possible. »

L'équipe de recherche a émis l'hypothèse que les parties du virus ciblées par le système immunitaire présentent une variabilité limitée et agissent comme des contraintes sur l'évolution du virus. Le Dr Craig Thompson du groupe du professeur Gupta a maintenant identifié l’emplacement de ces régions de variabilité limitée. Il a montré que de tels endroits sont ciblés naturellement par le système immunitaire et que des études de vaccination ont montré que des régions de virus grippaux qui ont circulé en 2006 et 1977 ont pu se protéger contre l’infection par un virus grippal qui a circulé en 1934.

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Les résultats de ces études peuvent être exploités pour créer un nouveau type de vaccin antigrippal «universel» ou largement protecteur qui, une fois administré, offrirait une protection permanente contre la grippe. L’équipe espère également appliquer l’approche à d’autres virus tels que le VIH et le VHC et estime pouvoir l’utiliser pour produire un vaccin qui protège contre le rhume. L'approche novatrice de la conception des vaccins est décrite dans l'étude publiée dans Nature Communications. En outre, ces vaccins devraient pouvoir être produits à moindre coût, ce qui permettrait aux prestataires de soins de santé tels que le NHS d’économiser, contrairement à de nombreux nouveaux vaccins et médicaments qui arrivent sur le marché.

Cette étude présente également l'un des premiers exemples où un modèle mathématique de la dynamique évolutive d'une maladie infectieuse a conduit à l'identification expérimentale d'une nouvelle cible vaccinale. Cette nouvelle approche a été récompensée en 2016 par le MRC Confidence in Concept Award, un prix de la traduction de la Royal Society en 2017 et une subvention de validation du concept de l'ERC en 2018.

L'OMS estime que la grippe tue 260 000 à 650 000 personnes et cause 3 à 5 millions de cas de maladie grave chaque année. Cette charge pèse généralement sur les personnes âgées et les jeunes enfants, en particulier dans les pays en développement. Le meilleur moyen de se protéger contre la grippe passe par la vaccination, bien que le problème soit que le vaccin antigrippal actuel doit être administré chaque année et que son efficacité varie.

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L’étude «Un épitope naturellement protecteur de variabilité limitée en tant que cible pour un vaccin antigrippal» est disponible chez Nature Communications.

Lire le blog dans Nature Microbiology «D’un modèle mathématique à un nouveau vaccin antigrippal».

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